Keith Boadwee: The Shape of Water

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Open: Tue-Sat 11am-7pm

44 rue Quincampoix, 75004, Paris, France
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Keith Boadwee: The Shape of Water


Keith Boadwee: The Shape of Water
to Sat 12 Mar 2022
Tue-Sat 11am-7pm

Semiose Keith Boadwee 1

Semiose Keith Boadwee 2

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Has Keith Boadwee mellowed out? There’s no doubt about it. In his recent works shown at Semiose gallery there are no longer any close-ups of his paint- spattered anus or of his scrotum in the guise of a doll’s wig, no abstract paintings made by squirting paint from his colon and no more performances involving body painting. The artist has not however abandoned the techniques which led to his sulphurous reputation. He has simply added another string to his bow—a more peaceful style of painting—which now co-exists with the rest of his oeuvre. This recent works seem quite inoffensive compared with those in which he uses his body as a medium to explore the history of 20th century art—or at least those works to which he seems particularly attached—while at the same time sketching out a kind of genealogy of his own art. What is new, it seems to me, is that his work, which was always essentially performative, driven by an iconoclastic urge, has more recently turned towards the practice of drawing and painting. Maybe the artist has finally come to terms with these media and the history with which he has always maintained a relationship as intense as it was polemical. This is therefore not so much a new departure as a logical development in the body of work he began piecing together at the end of the 1980s.

Keith Boadwee became an artist almost by accident, or so he says. After beginning his studies in theatre, he enrolled at UCLA in Los Angeles in 1986, with the intention of studying anthropology. However, having recently started to paint, he made his way to the art department, where he made several crucial encounters with various artist-teachers such as, on the one hand, Paul McCarthy and Chris Burden, who introduced him to performance art and action painting, and on the other, Roger Herman (1), who encouraged him to continue his painting. On one side, action, an aggressive attitude and a taste for transgression and on the other, a love of painting, traditional pictorial techniques and a strong belief in their validity. These two seemingly opposing visions would go on to shape his entire oeuvre. Boadwee approaches painting from the perspective of performance and uses the latter—in the form of action art, which involves the use of the artist’s body, exposing and exhibiting it, pushing it to its limits, much more so than theatrical performance—to challenge painting and widen its horizons. Among his early works, Boadwee created settings in which he put forward theatrical adaptations of his preferred works. In these tableaux- vivants, which were photographically documented, he crudely reproduced paintings (by Ludwig Kirchner and Sigmar Polke, for example), featuring himself as a body-painted (2), nude figure, in outlandish tributes to the original artists. Boadwee has long used the painted body as a satirical and critical tool in the most literal sense of the term: He uses his body as a medium to create offensive, hilarious and disturbing images. He also uses his body as a propulsive vehicle in his enema paintings: a means of ridiculing yet also perpetuating the finest hours of American abstract expressionism and action painting. All of these works, motivated by an urge to provoke the spectator, to upset propriety and to deride art, are shot through with a joyful and generous practice of painting and drawing, to which he has more recently devoted himself, on both paper and canvas, in a much more conventional way. The more easily identifiable works include scatophilic and urophilic drawings, featuring bearded artists (Boadwee himself or perhaps Van Gogh?), horses and frogs, as well as toilet-artists—all showing a pronounced taste for painting and “water sports” amongst other things (3). Like Picasso, Dubuffet and Mike Kelley before him, Boadwee knows how to tap into certain qualities of a not-so-innocent childhood—freedom, directness—that lend his art a particular energy and candor.

The paintings brought together for the exhibition The Shape of Water at Semiose gallery feature a restrained bestiary of three species of animal: frogs, poodles and goldfish. For reasons the artist finds difficult to explain himself, Boadwee sees the frog as an alter ego (4). The poodle undoubtedly represents the model or muse (5). As for the goldfish, with its cigarette constantly between its lips, perhaps it’s meant to be us, the spectators. After all, we find ourselves in exactly the same position facing the painting, unable to do anything but stare “through the looking glass.” This other side of the mirror, in Lewis Carroll’s work, is like a two- dimensional double of our own world, but where everything is reversed—not just in terms of the space but also of values—a setting that perfectly suited the various inventions intended to amuse the young girl. In Boadwee’s paintings the mirror is replaced by simple glass and many of them feature a vase, a cocktail glass, an aquarium or some other transparent glass container, possibly filled with water or maybe vodka martini, enabling him to distort the figures he paints, as might be seen in a funfair hall of mirrors, infinity rooms where one loses one’s bearings, bumps into the glass walls and enjoys sudden transformations from giant to tiny—a popular and childish version of sensory disorientation. This gives the artist the freedom to exaggerate: the poodle for example, is modelled from simple geometric forms but with pom-poms balls for its paws and its nose, and tufts of fur at the end of its tail and on the top of its head. Images are made more complex in whimsical ways: the animals are deformed by the water we see them through and shadows appear that don’t fit with any kind of logic. If the artist seems to nod towards spiritual abstraction (Hilma Af Klint or Agnes Pelton for example), as the titles of some of his paintings might indicate, it is by no means due to religious conviction (6), but rather to taking pleasure in playing with forms, giving free reign to his imagination and indulging in the joys of the purely decorative, while continuing his iconoclastic and humoristic adventure. All of Boadwee’s works are cum grano salis (to be taken with a pinch of salt); they are amusing but with a touch of despair. Harmless animals play ridiculous games while generally looking us straight in the eye. In his Histoire(s) du Cinema, Jean-Luc Godard, when referring to the women in Manet’s paintings, states that they look at us and seem to say “I know exactly what you are thinking.” So, what might we be thinking when a goldfish stares out at us with its inexpressive eyes? What do we think of these solitary portraits? Are they happy or sad? What about ourselves? Are we happy or sad? Fortunate or unlucky?

Vincent Simon

(1) A German artist who emigrated to California in 1977. He was seen as a West Coast neo- expressionist and is to this day an important figure on the Los Angeles art scene.
(2) A form of body art that evokes hippie folklore and that has never really found its way into the collections of modern art museums, with the exception of a few works by Yayoi Kusama—a connection that Boadwee would probably be quite happy with.
(3) Nicole Eisenman, a long-time friend of Boadwee, invited him last winter to share two floors of the FLAG Art Foundation (New York), where he exhibited a number of his drawings and paintings.
(4) It would be risky to attempt an explanation but it might be possible to suggest some associations: Kermit the frog from the Muppet Show, or the frog that leads the dance in the video for Roger Glover’s Love is All, or even Erik Wernquist’s Crazy Frog, who like Boadwee’s frog originally had a penis, which was removed to avoid shocking the American public. All of these frogs stand out due to their boldness.
(5) It is impossible to not think of General Idea’s poodles, which were prototypes of domesticated, civilized and artificial animals. The poodle is seen as an effeminate animal, far from the dangerous, roaring beast evoked by the term “fauve.”
6 Born and brought up within a southern Baptist family, whose religious asceticism was hardly conducive to the self-fulfilment of a young, gay man, Boadwee does not share the spiritual zeal of many of his compatriots.

Vincent Simon is an art book and magazine editor, art critic and director of the Paris Ass Book Fair, Paris (FR).

Keith Boadwee s’est-il assagi ? Sans aucun doute. Dans ses œuvres récentes montrées à la galerie Semiose, pas de gros plan sur son anus peinturluré ou sur son scrotum coiffant une poupée, pas de tableau abstrait réalisé en expulsant la peinture de son colon, pas même de performance impliquant du body painting. L’artiste n’a cependant pas renoncé à ce qui a fait sa réputation sulfureuse. Il a ajouté une corde à son arc – une peinture plus paisible – qui cohabite maintenant avec le reste de l’œuvre. Ces peintures-ci peuvent sembler bien inoffensives en regard de celles dans lesquelles il utilise son corps comme un médium pour parcourir l’histoire de l’art du XXe siècle, ou du moins des œuvres auxquelles il semble être attaché, esquissant ainsi une généalogie de son art. La principale nouveauté, me semble-t-il, est que son œuvre, qui a longtemps été essentiellement performative, portée par une envie iconoclaste, s’est concentrée récemment sur la pratique du dessin et de la peinture. Peut-être l’artiste est-il réconcilié avec des médiums et une histoire avec lesquels il a toujours eu un rapport aussi intense que polémique. Ce n’est donc pas tant une rupture qu’un développement logique de l’œuvre amorcée à la toute fin des années 1980.

Keith Boadwee est devenu artiste presque par accident, dit-il. Après avoir débuté des études de théâtre, il s’inscrit à UCLA, Los Angeles, en 1986, avec l’intention d’y étudier l’anthropologie. Mais, ayant commencé à peindre récemment, il se dirige finalement vers le département Art où il fait des rencontres décisives avec des artistes-enseignants : d’un côté, Paul McCarthy et Chris Burden, qui l’initient à l’art de la performance et de l’action, de l’autre, Roger Herman (1), qui l’encourage à peindre. D’un côté, l’action, une attitude agressive, le goût de la transgression ; de l’autre, l’amour de la peinture et des techniques traditionnelles de création d’images, la croyance en leur validité. Ces deux signes apparemment divergents déterminent toute l’œuvre à venir. Boadwee aborde la peinture depuis la performance et utilise cette dernière – au sens d’art de l’action, qui engage le corps de l’artiste, l’expose, l’exhibe, le met à l’épreuve, bien plus qu’art de la scène –, pour bousculer la peinture et étendre son champ d’application. Parmi ses premières œuvres, Boadwee crée des scènes dans lesquelles il propose des adaptations théâtrales d’œuvres aimées. Dans ces tableaux vivants, documentés par la photographie, il reproduit grossièrement des tableaux (de Ludwig Kirchner ou Sigmar Polke, par exemple), s’y inclue comme personnage nu, le corps body painté (2), dans un hommage loufoque à ces artistes. Le corps peint est pendant longtemps chez lui un outil parodique et critique au sens le plus littéral du terme : il utilise son corps comme support pour créer des images offensantes, hilarantes, dérangeantes. Il utilise aussi son corps comme outil de propulsion avec ses enema paintings : une façon de moquer mais aussi de poursuivre les grandes heures de la haute abstraction américaine et de l’action painting. Toutes ces œuvres, motivées par un désir de provoquer le public, bousculer la bienséance, ridiculiser l’art, sont parcourues par une pratique joyeuse et généreuse de la peinture et du dessin, auxquels il s’est consacré récemment de façon plus conventionnelle, sur toile et sur papier. Parmi ses œuvres les plus identifiables, on trouve des dessins scatophiles et urophiles mettant en scène des artistes barbus (Boadwee lui-même ou Vincent van Gogh ?), des chevaux, des grenouilles, mais aussi des toilettes-artistes, autant de créatures qui ont un goût marqué pour la peinture et les water sports, entre autres choses (3). Comme Picasso, Dubuffet ou encore Mike Kelley avant lui, l’artiste sait puiser dans une enfance pas si innocente des qualités – la liberté, l’immédiateté – qui confèrent à son art une énergie et une candeur singulières.

Dans les tableaux réunis pour l’exposition The Shape of Water à la galerie Semiose, le bestiaire de l’artiste est réduit à trois animaux : la grenouille, le caniche et le poisson rouge. Pour une raison qu’il ne saurait expliquer, Boadwee voit la grenouille comme un alter ego (4). Dans ce cas, le caniche est sans doute une représentation du modèle ou de la muse (5). Quant au poisson rouge, toujours la clope au bec, peut-être nous représente-t-il nous, spectateurs et spectatrices. Ne sommes-nous pas exactement dans la même position face au tableau, ne pouvant faire autre chose que regarder vers l’autre côté du miroir (through the looking glass) ? Cet autre côté, chez Lewis Carroll, est comme un double en deux dimensions de notre monde, où tout est inversé – non seulement l’espace, mais aussi les valeurs –, situation propice à toutes les inventions destinées à amuser la petite fille. Boadwee a substitué le verre au miroir et placé au centre de nombreux tableaux un vase, un verre à cocktail, un aquarium, des récipients en verre transparent, remplis ou non d’eau ou de vodka Martini, qui lui permettent de déformer les figures qu’il peint, comme dans un palais des glaces, ces infinity rooms de fête foraine où l’on perd ses repères, se cogne contre les vitres, s’amuse à se voir soudain géant, puis minuscule – version populaire et enfantine du dérèglement des sens. L’artiste peut alors exagérer, par exemple, la schématisation du caniche en formes géométriques simples – boules- pompons des pattes, du nez, des touffes qui ornent la queue et coiffent la tête. Il peut aussi complexifier l’image de façon tout à fait fantaisiste, inventer des déformations des animaux vus à travers l’eau, ou des ombres qui n’obéissent à aucune loi connue. S’il se balade du côté de l’abstraction spirituelle (Hilma Af Klint ou Agnes Pelton par exemple), comme l’indique le titre donné à quelques tableaux, ce n’est pas par conviction religieuse (6), mais plutôt pour le plaisir de jouer avec les formes, donner libre cours à son imagination, se laisser aller au plaisir du décoratif, tout en poursuivant son aventure iconoclaste et humoris- tique. Toutes les œuvres de Boadwee sont cum grano salis (avec un grain de sel) – rigolardes avec un zeste de désespoir. Ici, des animaux inoffensifs se livrent à des jeux dérisoires tout en nous regardant le plus souvent droit dans les yeux. Dans ses Histoire(s) du cinéma, Jean-Luc Godard dit des femmes des tableaux de Manet qu’elles nous regardent et semblent dire « je sais à quoi tu penses ». À quoi pensons-nous quand un poisson rouge nous interpelle de ses yeux inexpressifs ? Que pensons-nous de ces portraits solitaires ? Sont-ils joyeux ou tristes ? Et nous ? Joyeux ou tristes ? Heureux ou malheureux ?

Vincent Simon

(1) Artiste allemand qui a émigré en Californie en 1977. Considéré comme un néo- expressionniste de la Côte ouest, il fut et est toujours une figure importante de la scène artistique de Los Angeles.
(2) Un format qui évoque un folklore hippie qui n’a jamais vraiment percé dans les collections des musées d’art moderne, à l’exception de quelques œuvres de Yayoi Kusama – une proximité qui ne déplairait sans doute pas à Boadwee.
(3_ Nicole Eisenmann, amie de longue date de l’artiste, l’a invité à partager les espaces de la Flag Art Foundation (New York), où il a montré un ensemble de ces dessins l’hiver dernier.
(4) Il serait risqué de tenter une explication, mais peut-être est-il possible d’oser quelques associations : Kermit the Frog dans le Muppet Show, ou bien la grenouille qui mène la danse dans le clip de Love is All de Roger Glover, ou encore Crazy Frog qui, comme la grenouille de Boadwee, avait un pénis qu’elle a perdu pour ne pas choquer le public américain. Toutes ces grenouilles se font remarquer par leur esprit d’initiative.
(5) Comment ne pas se rappeler des caniches de General Idea, prototype de l’animal domes- tiqué, civilisé, artificialisé ? Un animal efféminé en comparaison de la bête dangereuse et rugissante évoquée par le nom de « fauve ».
(6) Né et élevé dans une famille baptiste du sud des États-Unis, tenante d’un ascétisme religieux peu propice à l’épanouissement d’un jeune homme gay, Boadwee ne partage pas les élans spirituels de nombre de ses compatriotes.

Vincent Simon est éditeur de livres d’art et de magazines. Il est également critique d’art et directeur de la Paris Ass Book Fair, Paris (FR).

Photo A. Mole. Courtesy Semiose, Paris.

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