Alejandro Cardenas: CALYPSO

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Open: Tue-Sat 11am-7pm

64 rue de Turenne, 75003, Paris, France
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Alejandro Cardenas: CALYPSO

to Sat 23 Apr 2022

64 rue de Turenne, 75003 Alejandro Cardenas: CALYPSO

Tue-Sat 11am-7pm


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Almine Rech Paris presents Alejandro Cardenas’ third solo exhibition with the gallery.

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‘CALYPSO’ is the title that Alejandro Cardenas gives to his third solo exhibition with Almine Rech, and second one in Paris, following ‘PARADOXA.’ This time, Cardenas responds with paintings and sculptures to Homer’s Odyssey, and more specifically to the years Odysseus spent with the nymph Calypso in Ogygia. Before turning to the reach of Cardenas’s interpretation of that part of the poem, it should be noted that he has divided the exhibition into three parts. The main space focuses on Odysseus’s years in Ogygia. One room attached to it deals with the suitors of Penelope, while another offers meditations on the questions that the exhibition raises. Cardenas’s latest body of works constitutes a rather unusual moment in contemporary painting and sculpture insofar as it presents the reflections of an artist who quite literally engaged with a classical textual source, in an age where the tendency bends towards oblique presentations of traces of ideas, as Jean-Luc Nancy has shown in Les Muses. One can find in the very verses of Homer’s Odyssey the matrix of the paintings and sculptures from ‘CALYPSO.’ The works are nonetheless not mere visual ekphrases confined to the Odyssey. Cardenas weaves together webs of meaning across time. He intertwines Homer’s poem with Ancient Greek sculptures, as well as references from different periods and regions, whose significations thereby find themselves deepened or altered.

The main space’s starting point stems from the luxurious flora and fauna of Henri Rousseau’s paintings. Rousseau’s landscapes—and, as a result, Cardenas’s—echo the descriptions that Homer makes of Ogygia, which is said to be made of cedars, junipers, poplars, cypresses, garden vines, violets, parsley, owls, falcons, and sea-crows (see V, 55–75). The gesture towards Rousseau is equally important in regard to the paintings’ scales. In the same way as Rousseau plays with the proportions that tie his figures to their surroundings, Cardenas makes his figures larger than nature to render the extraordinary status and abilities that Homer conferred to them. Such a scalar move entails a more painterly brushwork, compared to some of Cardenas’s earlier works.

Several of the paintings which emulate landscapes in the fashion of Rousseau also double the Odyssey with further elements. For example, The Fate of Mortals depicts the iguana as a memento mori symbol, which finds its origins in Florida, where iguanas are labeled as invasive species because of the harm they cause to native wildlife. Like the paintings’ landscapes, Lament of Odysseus transforms into paint verses from the Odyssey. In the poem, Odysseus is described as sitting on the shore shortly before learning from Calypso that he is finally free (see V, 145-155). In the painting, his posture is patterned after the Hellenistic bronze sculpture Boxer at Rest, now in the collection of the National Museum of Rome. One may wonder about the golden stripes that run along Odysseus’s body. They actually come from the attire of another man who spent his life at sea, Jacques Cousteau, whose wetsuit was embroidered with an array of golden stripes. The appearance of the French naval officer here is not arbitrary. It gives an account of Cardenas’s own encounter with one of the many survivals of Homer’s Odyssey. In the late 1980s, Jacques Cousteau’s wooden vessel, Calypso, was indeed rebuilt in Miami, where Cardenas grew up and saw the boat.

In continuity with the paintings, the main space brings into play Cardenas’s first human scale sculptures. The two sculptures, Calypso and Odysseus, both measure six feet and propel Cardenas closer to his conception of exhibitions as works of art in their own right, rather than a set of individual works. Like the paintings’ figures, the sculptures’ heads recall the numerous shapes of Ancient Greek helmets. Calypso inscribes itself in the continuity of a reclining Venus, while Odysseus draws on the Kritios Boy.

As noted above, two rooms complement the main space. The room with the suitors of Penelope, and the one forming meditations on the exhibition’s questions. The Dream of Ithaca is the title of the painting featured in the latter. Mystery and indeterminacy are two terms which characterize it. Are the two figures Odysseus and Penelope reunited? A faint memory of the years Odysseus and Calypso spent together? Penelope and Calypso? Odysseus and his alter ego? Is the blue stripe the water that divides the ecumene from Ogygia? Cardenas’s painting remains unresolved. The blue stripe, which occurs in Hermes Delivers the Order of Zeus, might be reminiscent of Barnett Newman’s zips. If we wanted to anchor our comparison in chromatic criteria, we would mention, say, Shimmer Bright, 1968, from the Metropolitan Museum of Art. But it is Newman’s words on the Museum of Modern Art’s Vir Heroicus Sublimis, 1950–1951, which seem to fit Cardenas’s painting best: ‘It’s no different, really, from meeting another person. One has a reaction to the person physically. Also, there’s a metaphysical thing, and if a meeting of people is meaningful, it affects both their lives.’ In Newman’s painting, it is the zips that fulfil the role of drawing people to the painting. It feels as though the two figures in The Dream of Ithaca were first and foremost two persons that the blue stripe draws into the painting’s space.

Of course, Odysseus’s years in Ogygia revolve around dilemmas of mortality and immortality, beyond antitheses built upon mere oppositions between the positive and the negative, good and evil. But it is also a tale about nostalgia. While Odysseus is sitting on the shore, Homer describes him as ‘long[ing] mournfully for his return.’ The viewers who embark on ‘CALYPSO’ may be longing for some kind of return too. After all, longing (Sehnsucht in German) is, in the words of Martin Heidegger, ‘the agony of the nearness of the distant.’

— Théo de Luca, Author, Yale University


‘CALYPSO’ est le titre qu’Alejandro Cardenas a choisi pour sa troisième exposition solo chez Almine Rech, la deuxième à Paris après ‘PARADOXA’. Ici, Cardenas dialogue par la peinture et la sculpture avec l’Odyssée d’Homère, et plus précisément les années qu’Ulysse passe en Ogygie avec la nymphe Calypso. Avant de plonger plus avant dans l’interprétation que fait Cardenas de cette partie de l’épopée, il convient de noter qu’il a divisé l’exposition en trois parties. L’espace principal est consacré au séjour d’Ulysse en Ogygie ; une salle attenante traite des prétendants de Pénélope, tandis qu’une troisième propose des méditations sur les questions que soulève l’exposition. Les derniers travaux de Cardenas constituent un moment particulier dans la peinture et la sculpture contemporaines : ils incarnent les réflexions d’un artiste qui a choisi de prendre à bras le corps une source textuelle classique, à une époque où la tendance est plutôt aux présentations obliques de traces d’idées, comme Jean-Luc Nancy l’explique dans son essai Les Muses. On retrouve dans les vers mêmes de l’Odyssée d’Homère la matrice des peintures et sculptures de ‘CALYPSO’. Les œuvres ne sont cependant pas de simples ekphrasis visuelles confinées à l’Odyssée. Cardenas tisse des réseaux de sens qui traversent le temps : entremêlant épopée d’Homère et sculptures de la Grèce antique, il fait aussi appel à des références d’époques et de régions différentes pour en approfondir ou en altérer le sens.

Le point de départ de l’espace principal semble puiser dans la flore et la faune luxuriante des peintures d’Henri Rousseau. Les paysages du Douanier Rousseau – et donc de Cardenas – font écho aux descriptions qu’Homère fait de l’Ogygie, île recouverte de cèdres, genévriers, peupliers, cyprès, jeunes vignes, violettes, persil, et peuplée de chouettes, éperviers et corneilles marines (cf. V, 55-75). La référence à Rousseau est tout aussi importante au vu de l’échelle des toiles. Tout comme ce dernier joue avec les proportions qui lient ses personnages à leur environnement, Cardenas peint des personnages plus grands que nature pour restituer le statut et les capacités extraordinaires qu’Homère leur confère. Ces grands formats ont exigé un coup de pinceau plus pictural que certaines des œuvres antérieures de Cardenas.

Certains tableaux figurant des paysages à la mode du Douanier Rousseau ajoutent à l’ Odyssée d’autres éléments. The Fate of Mortals, par exemple, représente un iguane en vanité – en Floride, les iguanes sont classés espèce invasive en raison des dégâts qu’ils provoquent sur la faune endémique. À l’instar des paysages dépeints, Lament of Odysseus figure en peinture les vers de l’Odyssée. L’épopée décrit Ulysse, assis sur le rivage, quand Calypso lui annonce qu’il est enfin libre (cf. V, 145-155). Et dans le tableau, sa posture évoque le Pugiliste des Thermes, bronze hellénistique conservé dans les collections du Musée national romain. On peut aussi s’interroger sur les rayures qui courent le long du corps d’Ulysse : elles sont inspirées par la tenue d’un homme qui a lui aussi passé sa vie en mer, Jacques Cousteau, dont la combinaison de plongée était ornée d’une série de rayures dorées. L’allusion au célèbre Commandant n’est d’ailleurs pas le fruit du hasard : Cardenas lui-même a été en contact avec l’une des nombreuses survivances de l’Odyssée d’Homère quand, à la fin des années 1980, la Calypso – le navire en bois de Cousteau – est reconstruit à Miami, où l’artiste a grandi et se souvient de l’avoir vu.

Dans la continuité des tableaux, l’espace principal met en scène les premières sculptures à taille réelle de Cardenas. Les deux œuvres, Calypso et Odysseus, mesurent toutes deux un mètre quatre-vingt et rapprochent Cardenas de son idée qu’une exposition est une œuvre d’art à part entière et non un ensemble d’œuvres individuées. Comme les figures des peintures, les têtes des sculptures rappellent les formes variées des casques de la Grèce antique. Calypso s’inscrit dans la lignée des Vénus couchées, tandis qu’Odysseus évoque l’éphèbe de Critios.

Deux salles complètent donc l’espace principal : la salle des prétendants de Pénélope, et celle qui permet de méditer sur les questions que soulève l’exposition. C’est là que l’on découvre The Dream of Ithaca, toile mystérieuse et indéterminée : les deux personnages sont-ils Ulysse et Pénélope, à nouveau réunis ? Un vague souvenir des années d’union d’Ulysse et Calypso ?

Pénélope et Calypso ? Ulysse et son alter ego ? Et cette bande bleue, s’agit-il de l’étendue d’eau qui sépare l’écoumène de l’Ogygie ? Le tableau de Cardenas n’apporte pas de réponse. La bande bleue, également présente dans Hermes Delivers the Order of Zeus, n’est pas sans rappeler les fermetures éclair de Barnett Newman.

Si l’on cherche à ancrer la comparaison dans des critères chromatiques, on pourrait penser à son Shimmer Bright (1968, Metropolitan Museum of Art). Mais ce sont plutôt les mots de Newman sur Vir Heroicus Sublimis (1950-1951, Museum of Modern Art) qui correspondent le mieux à la peinture de Cardenas : « Ce n’est pas tellement différent d’une rencontre. Il y a une réaction physique à l’autre. Et il y a quelque chose de métaphysique : si la rencontre fait sens, elle affecte les deux existences. » Dans la peinture de Newman, ce sont les fermetures éclair qui servent à attirer le regardeur vers la peinture. Dans The Dream of Ithaca, on dirait que les deux figures sont surtout deux personnages attirés dans l’espace du tableau par la bande bleue.

Évidemment, les années d’Ulysse en Ogygie parlent surtout des dilemmes de la mortalité et de l’immortalité, au-delà des antithèses construites sur de simples oppositions entre le positif et le négatif, le bien et le mal… mais c’est aussi un conte sur la nostalgie. Ulysse est assis sur le rivage : Homère le décrit « dans la tristesse, soupirant après son retour perdu ». Le regardeur qui découvre ‘CALYPSO’ aspire peut-être lui aussi à une sorte de retour : après tout, la nostalgie (Sehnsucht en allemand) est, selon Martin Heidegger, « la douleur que nous cause la proximité du lointain ».

—Théo de Luca, Auteur, Yale University

Alejandro Cardenas, Exhibition views of 'CALYPSO' Almine Rech, Paris, March 19 — April 23 2022 © Alejandro Cardenas - Courtesy of the Artist and Almine Rech - Photo: Nicolas Brasseur


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